‘Deze vlekken horen bij mij’

Zo’n 2 procent van de wereldbevolking lijdt aan vitiligo, een chronische pigmentaandoening waarbij witte vlekken op het lichaam ontstaan. In Nederland zijn dit naar schatting 240.000 mensen. Zo ook Wiek Heeskens uit Meijel. “Ik ben wie ik ben. Deze vlekken horen bij mij.” Op donderdag 25 juni was het Wereld Vitiligodag.

Wiek was een jaar of 42 toen hij de eerste witte vlekken op zijn armen ontdekte. “Ik heb een vrij donkere huid van mezelf. Ik was een keer in de tuin bezig en kreeg opeens jeuk aan mijn armen. ’s Avonds waren die plekken rood en heel erg verbrand. Een jaar later waren die rode vlekken op allebei mijn armen wit geworden.” Nu, 22 jaar later, heeft Wiek verspreid over zijn lichaam de vlekken. “Bij ieder persoon is dat weer anders. Sommigen hebben bijvoorbeeld vlekken in hun gezicht. Je ziet het ook vaak op de uiteindes van een lichaam, zoals op de onderkant van de voeten. Op mijn schedel zit één grote, op mijn armen en voeten zitten er en op mijn handen. Eigenlijk komen er elke keer na de winter weer vlekjes bij of worden ze groter.”

Afweersysteem
Voordat hij zelf deze ziekte kreeg, had hij er ook nog nooit van gehoord, geeft Wiek toe. “Als de diagnose wordt gesteld, dan leer je er meer over. Vitiligo is een auto-immuunziekte, al kan het ook door stress worden uitgelokt, weet Heeskens. Het afweersysteem breekt zowel de slechte als goede cellen af, waardoor de pigmentatie op de huid verdwijnt. Mijn afweersysteem werkt eigenlijk te goed”, zegt hij lachend. “In het dagelijks leven repareer ik caravans en campers. Laatst vroeg een klant aan me: ‘Wat zijn toch die vlekken op je arm?’ Bleek hij hetzelfde te hebben, maar hij had geen idee wat het was. Ik heb hem toen wat informatie mee gegeven en gezegd: ‘Zoek het maar eens op.’ Ik heb me verdiept in de ziekte en me goed in laten lichten door specialisten. Ik ben echt niet de enige die dit heeft. Ik ben wie ik ben. Doordat ik en anderen onze verhalen delen, komt er meer aandacht voor de ziekte en wordt er meer onderzoek gedaan.” Op donderdag 25 juni, de sterfdag van popster Michael Jackson die ook vitiligo had, is het Wereld Vitiligodag.

Petje
Ondanks zijn ziekte verstopt Wiek zich niet voor de zon. “Ik ben graag buiten en weet dat ik niet te lang in de zon moet zitten. Maar zonlicht is heel gezond, vitamine D hebben we nodig. Ik moet er wel altijd voor zorgen dat ik een petje draag. Vorig jaar was ik met mijn echtgenote op vakantie in Sardinië. We reden rond met de auto en kwamen bij een mooi plaatje aan het strand uit. Door mijn enthousiasme vergat ik bij het uitstappen mijn petje. Ik heb mijn hoofd toen flink verbrand en daar heb ik veel last van gehad. Ja, ik moet altijd alert blijven.”


Lichtkuur
Een geneesmiddel tegen vitiligo is er nog niet. Wel kunnen patiënten een lichtkuur volgen, met UV-B licht. Dit kan in het ziekenhuis of eventueel thuis met een speciale lamp. De stralen zorgen ervoor dat de aangetaste huid weer pigment krijgt. Wiek: “Zo’n lichttherapie mag je maar maximaal vier keer in je leven doen. Ik heb zelf twee keer een kuur gehad. Ik had er wel baat bij, maar na een paar jaar kwamen de vlekken toch weer terug.”


Voor veel mensen is vitiligo een cosmetisch probleem en sommigen, vaak jongeren, schamen zich ervoor. Zo niet Wiek. “Ik heb weinig last van vooroordelen. In de zomer als ik bruin ben, dan steken de vlekken wel af en kijken mensen soms om. Maar daar trek ik me niets van aan. Die vlekken horen bij mij.”

Tekst: Marieke Vullings