Uit Peel en Maas Jan Kerkhofs Sri Lanka

Ze groeiden op in Peel en Maas, maar besloten om diverse redenen de gemeente te verlaten. In de rubriek Uit… Peel en Maas gaan we op zoek naar de redenen voor het vertrek en hoe het de mensen vergaan is. Jan Kerkhofs (72) vertrok zeven jaar geleden naar Sri Lanka. Dankzij dertig eerdere reizen naar het land kon hij nergens meer aan denken en besloot hij zich er definitief te vestigen.

"Ik kom nooit meer terug, nooit meer", antwoordt Jan Kerkhofs stellig op de vraag of hij overweegt of hij misschien nog een keer terug naar Nederland komt. "Zelfs al krijg ik gratis een prachtig huis en vijfduizend euro in de maand, dan nog niet. Ik heb het zo geweldig naar mijn zin hier. De natuur, de cultuur, de temperatuur, maar vooral de mensen. Ik heb veel van de wereld gezien in mijn leven, maar de gastvrijheid van de Sri Lankanen is ongeëvenaard."

Dörpse
Ondanks zijn stellige standpunt over het terugkeren, ziet Jan zichzelf wel nog altijd als 'unne Dörpse'. "Dat blijf je voor altijd hè." Hij werd geboren en getogen in Helden. Toen hij trouwde in Nederland woonde hij een tijdje in Kessel, voor hij en zijn vrouw in Panningen kwamen te wonen. Samen met zijn vrouw kreeg Jan twee dochters, die op hun beurt in totaal vijf kinderen kregen. Jan verdiende tot 1998 zijn kost als kaasboer. "Dat was best een zwaar beroep. Je moet veel tillen. Ik heb jarenlang op de markt gestaan." In 1997 ging Jan aan de slag als beheerder van sporthal Piushof in Panningen.

Jan was altijd al iemand die graag op reis ging. Hij zag veel van de wereld. Mexico, Guatemala, de Verenigde Staten, Nieuw-Zeeland, Maleisië, Thailand zijn landen waar Jan is geweest voordat hij in 1997 zijn 'grote liefde' aandeed. "Samen met Matje Wilms ging ik naar Sri Lanka. Vanaf toen was ik verkocht. Ik zei meteen: 'Ik wil nooit meer ergens anders heen.'" In de jaren die volgden, ging Jan liefst 33 keer op vakantie naar het Aziatische land en richtte hij een stichting op waarmee hij verschillende scholen en ziekenhuizen liet bouwen en projecten opzette. "Ik was verslaafd."

Pensioen
Jan kon naar eigen zeggen aan niks anders meer denken dan aan Sri Lanka. Hij kon niet meer slapen, zoveel dacht hij aan het land. Zijn huwelijk leed eronder. Toen zijn pensioen dichterbij kwam, had Jan al beslist dat zodra hij niet meer hoefde te werken, hij zou verhuizen naar het eiland in de Indische Oceaan. Zijn vrouw zag dat echter niet zitten, waardoor ze na 44 jaar huwelijk besloten uit elkaar te gaan. "Op een goede manier", vertelt Jan. "We zijn nog steeds vrienden."

In oktober 2013 stapte Jan op het vliegtuig. Zes weken later had hij een huis én een vrouw. "Ik had Wasana al tijdens een eerdere reis leren kennen. Misschien vond niet iedereen het een goed idee en was het wat snel, maar ik durfde de gok wel aan en met haar te trouwen." De twee kunnen leven van de AOW-uitkering van Jan. "Al ben ik wel gekort, omdat ik in Sri Lanka woon. Maar we redden ons goed." Ze wonen in Negombo. "Je kunt het een beetje vergelijken met Peel en Maas. Het zijn allemaal kleinere dorpen die samen één grote stad vormen."

Olifanten
Jan en Wasana wonen dicht bij het vliegveld. Twee van de kamers in zijn huis verhuurt hij aan toeristen. "Toeristen beginnen hun reis door Sri Lanka vaak hier. Dan slapen ze hier een paar nachten en trekken vervolgens door naar de andere bezienswaardigheden." Daar heeft het land er genoeg van, vertelt Jan. "De nationale parken met olifanten, snorkelen, walvissen en dolfijnen spotten, bounty-stranden, tempels, de oude steden, er is zoveel moois te zien en te doen hier."

Jan spreekt vrijwel geen Sri Lankees. Contact met de lokale bevolking lijkt dus lastig. "Ik spreek geen Sri Lankees en zij spreken geen Engels. Toch zitten we hier vaak samen en dan lachen we ons helemaal dood." Zijn dochters en kleinkinderen spreekt Jan ook nog regelmatig. "Misschien nog wel meer dan toen ik in Nederland was. Toen ging ik op de koffie en zeiden de kleinkinderen 'hoi opa' en ze gingen door. Afgelopen week heb ik nog een uur lang gevideobeld met een kleinzoon. Zo krijg ik toch alles mee wat er gebeurt. Misschien niet meer fysiek, maar ik hou het allemaal bij."

Corona
Er komen ook vaak oude bekenden op bezoek. "Die slapen vaak hier. Ik regel ook rondreizen over het land met privéchauffeurs en bekenden komen dan bij mij uit om dat te organiseren." Het toerisme is echter opgedroogd. Na de aanslagen met Pasen vorig jaar waarbij meer dan honderd mensen omkwamen, leek het toerisme dit jaar weer aan te trekken. Tot ook in Sri Lanka het coronavirus opdook. De regering kondigde vrijwel meteen een volledige lockdown af. "Je kunt nergens meer heen. Ik zit alleen maar thuis", vertelt Jan.

Voor zichzelf is het niet zo'n probleem dat het coronavirus de lockdown veroorzaakte. "Ik maak me meer zorgen om de mensen hier. Veel zijn afhankelijk van het toerisme. Nu hebben ze dus totaal geen inkomsten en vanuit de overheid komen echt geen steunmaatregelen. Ik heb laatst wat gezinnen hier in de buurt wat geld gegeven, zodat ze eten kunnen kopen. Ik hoop dat het niet te lang duurt, want dan hebben veel mensen in Sri Lanka een probleem."

Tekst: Rob Dieleman